A pesar de que la ha existido por decenas de miles de años, no fue hasta el final del cuarto milenio antes de la era actual que se creó la , según los cálculos más precisos de los especialistas en la materia. Una de las primeras formas conocidas de , hoy denominada , surgió en la región de Súmer y se codificó aproximadamente en el año 3000 a.C.

El nombre dado a esta deriva del método con el que se grabaron los pictogramas en un medio determinado (la mayoría de los textos escritos con están grabados en tablillas de arcilla), mediante punzones hechos de cáñamo afilado que dejaban una impresión en forma de cuñas. A partir de entonces, los lingüistas y académicos del siglo XIX que se propusieron descifrar este idioma eligieron la palabra latina “cuneus” () al momento de asignarle un nombre a esta práctica.

La cuneiforme se utilizó ampliamente en toda la zona que hoy conocemos como Oriente Medio, y era frecuente verla en los imperios acadiano, hitita y asirio, si bien eventualmente se modificó y se localizó en cada una de estas zonas. Durante la Edad de Hierro, la cuneiforme paulatinamente se reemplazó por el alfabeto, en lugar de la pictográfica.

Al inicio de la era actual, la escritura cuneiforme ya había desaparecido.

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